Gemeente Balen Gemeente Balen

Peterschap 17e Esc. Lichtvliegwezen

In 1963 nam de gemeente Balen het peterschap op van het 17de Escadrille Lichtvliegwezen.

Deze eenheid van het Belgische leger was gevestigd in Werl (Duitsland). Om de band tussen de '10de provincie' (de Belgische legerbasissen) en het vaderland aan te halen, werden er toen peterschappen aangegaan tussen gemeentes in België en de legereenheden in Duitsland.

De gemeente Balen had al sinds 1956 een band met de burgerluchtvaart in het Duitse Werl. Door het vliegverbod boven Duitsland na de Tweede Wereldoorlog moesten de burgerluchtvaarders van het vliegveld in Werl uitwijken naar het buitenland. De gemeente Balen stelde een terrein op de Keiheuvel (het huidige vliegveld) ter beschikking. Doordat er al een band was tussen de burgerluchtvaart van Werl en de gemeente Balen, was het peterschap van Balen met het 17de Escadrille Lichtvliegwezen, die gestationeerd waren op het vliegveld van Werl, een logische stap.

Het 'zeventiende

'Het 'zeventiende', zoals de eenheid in de volksmond wordt genoemd, werd opgericht op 19 juni 1956. Het veranderde in al die jaren enkele keren van naam: 17de Esc Lt Avn, 17de Bn HATK, 17de Bn MRH, 17de Esc MRH en nu 17de Sqn MRH. Ook veranderde ze enkele keren van locatie: sinds de oprichting in 1956 waren ze gekazerneerd in het Duitse Werl tot ze in 1994 verhuisden naar Bierset (bij Luik) en enkele jaren geleden (2010) hun intrek namen in Waals-Brabantse Beauvechain (Bevekom, bij Bierbeek).

Het 'zeventiende' heeft zich gespecialiseerd in (anti-tank) helikopters (o.a. Alouette en Agusta) en werd vaak ingezet bij militaire operaties, o.a. in Congo, overal in Europa en ook bij UNO-opdrachten (o.a. Somalië, ex-Joegoslavië, Afghanistan). Ook waren ze befaamd voor hun optredens in vliegmeetings. Daarbij deden ze uiteraard ook de vliegmeeting op de Keiheuvel in Balen aan.

Tweede langste straatnaam van België

Het meest tot de verbeelding sprekende bewijs van dit peterschap is de straatnaam 'Zeventiende Escadrille Lichtvliegwezenlaan' op het recreatiedomein Keiheuvel. Met zijn 40 letters de op één na langste straatnaam van België (alleen een straat in het Oost-Vlaamse Maldegem telt één letter meer). Daarnaast zijn ze ook trouw aanwezig op plechtigheden zoals het Te Deum, de herdenkingen rond 11 november en de Bevrijding van Balen (begin september), waar ze regelmatig ook met hun helikopters overvliegen.

15 jaar sportieve ontmoeting tussen militairen en burgers

In 1988 is ook de Schaal Van den Bossche ontstaan, naar aanleiding van het overlijden van Commandant Van den Bossche na een slepende ziekte. Omwille van de sportieve aard van deze commandant van het zeventiende (hij was een fervent wielertoerist) wordt er jaarlijks een sportieve bijeenkomst georganiseerd.

In 1988 was dat nog een fietstocht van hier naar Bierset.

Sinds 1989 wordt deze Schaal Van den Bossche nu eens in Balen, dan weer op de terreinen van het zeventiende georganiseerd. Het is telkens een plezierige estafette van sportieve en recreatieve ploegen die gemengd zijn samengesteld uit militairen van het zeventiende met burgers en personeelsleden van de gemeente Balen. Het is elk jaar een plezierige bijeenkomst die de banden van het peterschap extra aanhalen en waarbij goede vriendschappen ontstaan tussen de deelnemers.